Por el momento, y a√ļn sin que haya finalizado, la gran cantidad de valores extremos absolutos de temperatura que se han superado durante la ola de calor que vive el suroeste de Europa indican sin lugar a duda que es hist√≥rica, tanto en t√©rminos de intensidad como de extensi√≥n espacial y duraci√≥n.

No deber√≠a ser una sorpresa ver eventos cada vez m√°s extremos si recordamos la frase ‚Äúde la pen√≠nsula ib√©rica, olvidaos‚ÄĚ, pronunciada por el f√≠sico alem√°n Hans Joachim Schellnhuber ante el insoportable calor que experimentaremos en el extremo sur del viejo continente debido al cambio clim√°tico. Esto es solo el principio.

Los datos aportados recientemente por el Panel Intergubernamental del Cambio Clim√°tico (IPCC) no dejan lugar a dudas: en 2030-2052 nos encontraremos 1,5 ‚ĄÉ por encima de niveles preindustriales. Esto se traducir√° en olas de calor m√°s intensas, frecuentes y prolongadas a lo largo de toda Europa, especialmente en la pen√≠nsula ib√©rica, un √°rea cr√≠tica dentro de la regi√≥n mediterr√°nea.

Desde comienzos de siglo, el viejo continente ha padecido olas de calor de car√°cter extremo de manera cada vez m√°s habitual. La ola de calor de 2003 dej√≥ las cifras de mortalidad elevadas, con m√°s de 70 000 decesos. Este episodio no es un caso aislado en cuanto a mortalidad se refiere. En 2010, 54 000 personas fallecieron en la ola de calor que azot√≥ Rusia occidental. Adem√°s del evento de 2015, esta tendencia de eventos extremos queda ilustrada por el reciente conjunto de veranos consecutivos excepcionalmente calurosos y secos de 2018, 2019 y 2020.


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Definición de ola de calor

No existe un criterio uniforme para definir las olas de calor, ya que en función de la perspectiva desde la que se analice se seguirán diferentes criterios. No obstante, todas las definiciones implican al menos una forma de temperatura (sea máxima, mínima o promedio) y requieren que se supere un umbral durante un periodo determinado de tiempo, habitualmente al menos tres días.

Estos eventos pueden caracterizarse atendiendo a cuatro dimensiones: frecuencia, duración, intensidad y extensión espacial.


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Pese a que numerosos índices describen las olas de calor, la dimensión de la extensión espacial y, sobre todo, la intensidad, han sido menos estudiadas, especialmente en la península ibérica.

Desde una perspectiva biometeorológica, el índice Excess Heat Factor (EHF) incorpora directamente el aspecto de la intensidad y el proceso de aclimatación del cuerpo humano, al incluir la temperatura media diaria para un periodo de tres días en comparación a los 30 días previos.



M√°s intensas, extensas y duraderas

Recientemente, hemos constatado que para el periodo histórico de referencia 1971-2000, la intensidad, duración y extensión espacial de las olas de calor muestran tendencias significativamente crecientes.

La intensidad m√°xima ha aumentado a un ritmo mayor que la intensidad media, con incrementos de entre 2 ‚ĄÉ¬≤ y 6 ‚ĄÉ¬≤ por d√©cada, mientras que el n√ļmero de d√≠as de ola de calor ha subido en 3,8 d√≠as/d√©cada. La extensi√≥n media de las olas de calor tambi√©n ha aumentado para este periodo un 1,71 % por d√©cada, siendo a√ļn m√°s destacable el aumento de la extensi√≥n m√°xima, que alcanza un 4,3 % por d√©cada.



¬ŅQu√© podemos esperar en el futuro?

Las previsiones para las pr√≥ximas d√©cadas no invitan al optimismo. Todas las tendencias observadas en el citado periodo hist√≥rico se agravar√°n en un futuro pr√≥ximo (hasta 2050) para toda la pen√≠nsula ib√©rica, con un aumento en el n√ļmero medio anual de d√≠as de ola de calor del 104 %, llegando al 150 % en el litoral mediterr√°neo y Pirineos.

Estos porcentajes implican un aumento para el conjunto de la pen√≠nsula de 6,4 d√≠as/d√©cada en el escenario m√°s moderado del IPCC (RCP4.5), aumentando hasta los 7,6 d√≠as/d√©cada en el escenario m√°s pesimista (RCP8.5), duplicando la tendencia observada en las √ļltimas 3 d√©cadas del pasado siglo.



Del mismo modo, la intensidad m√°xima se incrementa m√°s de un 50 % en la mayor parte de la pen√≠nsula para el escenario moderado pero alcanza casi el 100 % en gran parte del territorio en el escenario pesimista.

Adem√°s, las olas de calor no s√≥lo ser√°n m√°s intensas y frecuentes, sino que cubrir√°n una superficie cada vez m√°s amplia de la pen√≠nsula ib√©rica. El valor de la extensi√≥n m√°xima muestra un aumento m√°s notable que el de la extensi√≥n media, oscilando entre el 6 % y el 8 % por d√©cada. Esto supone un escenario con mas poblaci√≥n afectada, mayor riesgo de incendios forestales y mayor demanda energ√©tica.

Los resultados preliminares de los que disponemos para la segunda mitad de siglo muestran la continuidad en el comportamiento observado en la primera mitad de siglo, pero con valores m√°s altos en las tendencias y mayores diferencias entre los escenarios analizados.

¬ŅSon las olas de calor cada vez m√°s¬†intensas?
Resumen mediante gráficos boxplot de las proyecciones de EHF para la península ibérica (RCP4.5, RCP8.5). El punto indica la mediana, las cajas el rango intercuartílico y el bigote el rango observado. Lorenzo, N., Díaz-Poso, A., Royé, D., (2021). Heatwave intensity of the Iberian Peninsula: Future climate projections. Atmos, Author provided

Variabilidad regional de la península ibérica

Las olas de calor en la península ibérica acostumbran a mostrar una gran variabilidad regional en términos de intensidad y duración.



Un claro ejemplo es la √ļltima gran ola de calor que aconteci√≥ en Espa√Īa, all√° por agosto de 2018. De forma un tanto similar a la ola de calor que estos d√≠as azota con fuerza la pen√≠nsula, esta √ļltima gran ola fue el resultado de una intensa dorsal (situaci√≥n anticicl√≥nica) en altura, situada en el oeste peninsular. Por este motivo las mayores intensidades se registraron en el oeste y noroeste de la pen√≠nsula, as√≠ como en zonas monta√Īosas, fruto de su presencia en altura.

¬ŅSon las olas de calor cada vez m√°s¬†intensas?
Severidad diaria de la ola de calor de 2018. D√≠az-Poso, A., Roy√©, D., Lorenzo, N. (2022). An√°lisis espacio-temporal de la ola de calor de 2018 en la pen√≠nsula ib√©rica y Baleares mediante la utilizaci√≥n del √ćndice Excess Heat Factor., Author provided

De acuerdo con los datos relativos al periodo histórico (1971-2000), en las zonas en las que se registra una mayor intensidad (también llamada severidad), la duración de las olas de calor es menor, ya que estas zonas están más expuestas al rápido transporte de las masas de aire desde el océano Atlántico hacia el oeste de la península.

Muestra de esta gran variabilidad regional es que la duraci√≥n de las olas de calor en la costa mediterr√°nea y archipi√©lago balear duplica la duraci√≥n del fen√≥meno en el oeste peninsular. En los d√≠as m√°s intensos del evento de 2018 (2-3 de agosto), la ola de calor lleg√≥ a copar m√°s de un 99 % del territorio, afectando a un total de 50 millones de personas. M√°s de 14 millones padecieron condiciones de severidad extrema.

¬ŅSon las olas de calor cada vez m√°s¬†intensas?
Poblaci√≥n afectada por la ola de calor de 2018. D√≠az-Poso, A., Roy√©, D., Lorenzo, N. (2022). An√°lisis espacio-temporal de la ola de calor de 2018 en la pen√≠nsula ib√©rica y Baleares mediante la utilizaci√≥n del √ćndice Excess Heat Factor., Author provided

Medidas de adaptación y mitigación

En los pr√≥ximos d√≠as veremos c√≥mo el oeste y el noroeste peninsular dejar√°n de encontrarse bajo condiciones de ola de calor, mientras que en el este peninsular, y m√°s concretamente en el litoral mediterr√°neo, estas condiciones a√ļn persistir√°n.

En las √ļltimas d√©cadas las olas de calor se han convertido en un fen√≥meno atmosf√©rico extremo por excelencia, debido a sus implicaciones no s√≥lo en la salud de la poblaci√≥n sino tambi√©n en la agricultura, la ganader√≠a y los transportes.

Es urgente tomar medidas de adaptaci√≥n y mitigaci√≥n: desarrollar planes de alerta, acci√≥n y comunicaci√≥n, llevar a cabo estudios sobre los cambios en la sensibilidad al calor de la poblaci√≥n e implementar mejoras en la pr√°ctica de la gobernanza y en el dise√Īo urbano.

Dominic Roy√©, Investigador de Geograf√≠a F√≠sica, Universidade de Santiago de Compostela; Alejandro D√≠az Poso, Investigador predoctoral en Geograf√≠a F√≠sica, Universidade de Santiago de Compostela y Mar√≠a de las Nieves Lorenzo Gonz√°lez, Profesora Titular del √Ārea de F√≠sica de la Tierra, Universidade de Vigo

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