¡DART dio en el blanco! La primera misión de defensa planetaria de la historia ha impactado en el asteroide Dimorphos

Si Dimorphos golpeara la Tierra arrasar√≠a un √°rea del tama√Īo de una provincia

¡DART dio en el blanco! La primera misión de defensa planetaria de la historia ha impactado en el asteroide Dimorphos
Animación del impacto de DART contra el asteroide Dimorphos. NASA/Johns Hopkins APL, CC BY-SA

En el Johns Hopkins APL (Laurel, EEUU), tres horas antes del impacto, gran cantidad de puestos al aire libre sirven comida, bebida y exhiben los √ļltimos avances en rob√≥tica e inteligencia artificial. Asistentes de todas las edades se mueven euf√≥ricos sobre la hierba. Los ni√Īos corren con las manos llenas de regalos: pines de la misi√≥n DART, donuts de colores‚Ķ Aqu√≠ y all√°, los miembros de la misi√≥n lucen orgullosos sus camisetas corporativas, dejando claro que ellos son parte activa de lo que se anticipa ser√° un gran √©xito.

En una estancia se proyecta la sala de control de la misión, junto con la retransmisión en directo de la televisión de la NASA. Aunque inicialmente está vacía, pronto comienza a llenarse de impacientes espectadores. Muchos de nosotros nos agolpamos frente a una de las pantallas, donde el asteroide Didymos se vislumbra como un puntito blanco. Los más impacientes empiezan a hacerse fotos con la pantalla de fondo. El tiempo parece detenerse.



Didymos, situado a 11 millones de kil√≥metros de distancia de la Tierra, pronto empieza a perfilarse como un asteroide extra√Īamente alargado.

– ¬ŅQu√© pasa? – pregunta uno.

– Es demasiado elongado, ¬Ņno crees? – le responde otro.

– Esto le confiere m√°s estabilidad al sistema, creo yo – a√Īade un tercero.



Pero, ¬Ņd√≥nde est√° el objetivo de la misi√≥n, su sat√©lite Dimorphos? Al principio, es solo un pixel brillante junto a Didymos. Al acercarse la nave, resulta ser mucho m√°s alargado de lo previsto. En la superficie de ambos se puede observar la existencia de abundantes rocas, mezcladas con regolito. Tal y como se esperaba, se trata de dos asteroides tipo ‚Äúpila de escombros‚ÄĚ.

A medida que la nave se acerca a su destino, aumenta la excitaci√≥n. Hace la √ļltima parte del trayecto de manera aut√≥noma. El choque es inminente. La audiencia empieza a gritar. Nos acercamos a√ļn m√°s y‚Ķ fundido en rojo. Se pierde la comunicaci√≥n. La c√°mara interna ha dejado de retransmitir y eso indica que la misi√≥n ha sido un √©xito: DART ha dado en el blanco. A las 19:14 del lunes 26 en Washington DC (las 01:14h de la madrugada del martes 27 en la Espa√Īa peninsular), la nave se ha estrellado contra el asteroide a 27.760 kil√≥metros por hora -6,6 kil√≥metros por segundo-.


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Más de 2000 asistentes aplauden al unísono, celebrando lo que ha sido un hito en la historia de nuestra civilización. Eso sí, tendremos que esperar unos días hasta tener datos definitivos sobre el efecto del impacto en el movimiento del asteroide.

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Acercamiento al objetivo. La visión del asteroide desde DART segundos antes del impacto. NASA, CC BY

Si Dimorphos golpeara la Tierra arrasar√≠a un √°rea del tama√Īo de una provincia

En nuestro Sistema Solar hay multitud de asteroides y cometas, cuyas órbitas alrededor del Sol, o de otro planeta, pueden interceptar en un momento dado la propia órbita de la Tierra, suponiendo un peligro para nuestra supervivencia. Estos objetos celestes cercanos a nuestro planeta se denominan NEO.


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El tama√Īo de un NEO puede variar entre unos pocos metros y varios kil√≥metros de di√°metro, y sus consecuencias en caso de colisi√≥n con la Tierra son muy distintas.

Un asteroide de unos pocos metros se fragmentar√≠a al entrar en contacto con nuestra atm√≥sfera, y, aparte de un cierto resplandor y algunos meteoritos consecuencia de la fragmentaci√≥n inicial, no tendr√≠a mayores consecuencias. Sin embargo, un asteroide de varios kil√≥metros de di√°metro colisionando contra nosotros producir√≠a una devastaci√≥n global. La buena noticia es que estos √ļltimos son muy poco abundantes y su frecuencia de colisi√≥n contra la Tierra es de 1 cada 100-200 millones de a√Īos.



Dimorphos, sin embargo, es un asteroide de tama√Īo medio. No obstante, y a pesar de su peque√Īo tama√Īo, el impacto en la Tierra de un asteroide de estas dimensiones producir√≠a la devastaci√≥n total de un √°rea equivalente a una provincia.

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Tama√Īo del asteroide Dimorphos a escala. NASA/Johns Hopkins APL, CC BY

La frecuencia de colisi√≥n de un asteroide de este tama√Īo es de 1 cada 25 000 a√Īos, aproximadamente, pero se estima que hay alrededor de 20 000 cuerpos celestes de ese tipo acechando ah√≠ fuera.



Ser capaces de desviar un asteroide con semejante potencial destructor marcaría sin duda un hito en la historia del desarrollo de nuestra tecnología espacial, por no decir que dormiríamos todos mucho más tranquilos.

Y ahora, ¬Ņqu√©?

Ahora empieza lo m√°s interesante de la misi√≥n, y es comprobar nuestra capacidad de defensa real ante la amenaza de un NEO del tama√Īo de Dimorphos.



El siguiente paso es medir el cambio que se ha producido en el periodo orbital de Dimorphos o, dicho de otra forma, analizar si el peque√Īo asteroide ahora tarda menos en dar una vuelta completa alrededor de su compa√Īero, Didymos.

Este vídeo muestra cómo se espera que afecte a la trayectoria de Dimorphos el impacto de DART:

Para ello, observatorios situados en todos los continentes y a distintas latitudes observar√°n el sistema binario durante d√≠as, en busca de alg√ļn cambio significativo en su din√°mica.

Además, haremos cálculos para analizar cómo de efectivo ha sido el impacto, y si las predicciones de los modelos concuerdan con lo observado. Toda la información resultante permitirá incrementar nuestro conocimiento sobre las leyes físicas que rigen la formación de los cráteres de impacto, uno de los accidentes geográficos más comunes en los cuerpos planetarios.

El tama√Īo y forma del cr√°ter

La forma y el tama√Īo del cr√°ter que se haya formado en Dimorphos nos dar√°n, adem√°s, informaci√≥n detallada sobre la composici√≥n y comportamiento de este tipo de asteroides tan com√ļn en nuestro Sistema Solar, lo cual es crucial para entender el nacimiento de nuestro propio planeta.

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La misión Hera de la ESA estudiará el cráter producido por DART tras impactar en Dimorphos. ESA, CC BY

Sin embargo, estos datos tan precisos no podemos obtenerlos desde los observatorios terrestres. Será necesario enviar una nave espacial hasta allí, para poder estudiar el resultado del impacto de DART con detalle.

De esto se encargar√° la misi√≥n Hera, de la Agencia Espacial Europea (ESA), que enviar√° una nave de reconocimiento dentro de dos a√Īos, en 2024. Hera volar√° hasta Dimorphos para estudiar de cerca el resultado del impacto, pues ser√° el √ļnico objeto del Sistema Solar cuya √≥rbita se habr√° desviado por efecto de la acci√≥n humana de forma cuantificable. As√≠ nos permitir√° seguir ahondando en el resultado de lo que hoy ha sido un gran √©xito.

M. Isabel Herreros, Doctora en Ciencias F√≠sicas, Investigadora del Centro de Astrobiolog√≠a especializada en Modelos Num√©ricos aplicados a las Ciencias Planetarias, Centro de Astrobiolog√≠a (INTA-CSIC) y Jens Orm√∂, Doctor en Ciencias Geol√≥gicas. Investigador Cient√≠fico de Organismos P√ļblicos de Investigaci√≥n, Centro de Astrobiolog√≠a (INTA-CSIC)

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